GUATEMALA

Guatemala: land van indianen en vulkanen in een aangenaam klimaat

Guatemala, hart van de Maya-wereld, is een levendig en mystiek land. Het heeft een historie van vierduizend jaar toen de Maya-beschaving zijn intrede deed en waarvan de sporen duidelijk terug te vinden zijn in de tradities en cultuur van de bevolking. Het land heeft veel natuurlijke bronnen, een buitengewoon rijke cultuur en een bevoorrechte geografische ligging. Het aangename klimaat zorgt ervoor dat reizen het gehele jaar mogelijk is. De afstanden tussen plaatsen zijn kort, zodat verschillende regio’s prima te combineren zijn binnen één trip. Een combinatiereis met een of meerdere andere landen is ook een prima optie. Meso-Amerika, het vroegere leefgebied van inheemse volkeren als de Maya’s, Tolteken, Zapoteken en de Azteken, strekt zich uit van Mexico tot aan Nicaragua.

Praktische informatie

  • Oppervlakte
    108.889 km2 (ca. 3x Nederland of België)
  • Taal
    Spaans
  • Klimaat
    Tropisch
  • Beste reistijd
    Mei t/m oktober
  • Geld
    Quetzal
  • Tijdsverschil
    -7 uur in de winter en -8 uur in de zomer

Hoogtepunten van Guatemala

Antigua: charmant koloniaal stadje

La Antigua Guatemala, afgekort tot Antigua, is een van de bekendste steden van het land en ligt in de vallei van Panchoy, onder de rook van de Volcán de Agua en niet ver van de hoofdstad Guatemala-Stad. Antigua is opgenomen op de UNESCO Werelderfgoedlijst.
Antigua werd in 1543 onder de naam Santiago de los Caballeros in 1543 door de Spaanse veroveraars gesticht als hoofdstad van de Kapiteinsgeneraliteit Guatemala, dat het zuidelijke deel van Mexico en Centraal-Amerika besloeg. Epidemieën en aardbevingen eisten echter hun tol. Na de aardbevingen van 1773 werd de hoofdstad in 1776 officieel verplaatst naar het veiliger geachte Guatemala-Stad, waarna de naam van Santiago de los Caballeros veranderde in “La Antigua Guatemala” (Het Oude Guatemala).
Tegenwoordig beleeft Antigua een nieuwe bloeiperiode. Met zijn koloniale bouwstijl, zijn overzichtelijke omvang en typische marktjes, is Antigua een grotere toeristische trekpleister dan de hoofdstad. Het staat bekend om de vele taalscholen voor wie Spaans wil studeren. Elk jaar worden er tijdens de Goede Week (Semana Santa) vele evenementen georganiseerd zoals met bloementapijten (alfombras) en processies door de gezellige straatjes. Antigua is bekend om de jade die er verkocht wordt.
Belangrijkste bezienswaardigheden: Parque Central (met de uit 1936 daterende replica van de fontein van de zeemeerminnen), de Kathedraal van Santiago, het museum van de Universiteit van San Carlos, de kerken La Merced, San Francisco en las Capuchinas, Casa Popenoe (gerestaureerde koloniale woning), museum en hotel Santo Domingo en het uitzichtspunt Cerro de la Cruz.
In de omgeving: Museum La Azotea met een overzicht van de koffieteelt en een mooie verzameling muziekinstrumenten die de Maya’s gebruikten. Ook een bezoek waard is de koffieplantage Finca Filadelfia met mogelijkheden voor lunch, rondleidingen en mountainbikeverhuur.

Kleurrijke markten

De handwerkproducten zijn een duidelijke weerspiegeling van de Guatemalteekse cultuur. Je vindt in Guatemala een groot aanbod van handwerk, vervaardigd in alle delen van het land. Veel producten hebben toegankelijke prijzen: handgemaakte kleurrijke stoffen, houtsnijwerk, zilveren en jade juwelen, kaarsen, keramiek, geblazen glas, lederen producten en nog veel meer.
Een bezoek aan een van de kleurrijke handwerkmarkten van de inheemse regio’s is een absolute must, zeker die in onder meer Chichicastenango, San Francisco el Alto en de verschillende plaatsen rondom het meer van Atitlán. De Centrale Markt van Guatemala-Stad, de Handwerkmarkt vlakbij het internationale vliegveld en de Handwerkmarkt van Antigua bieden ook een breed aanbod aan producten.

Bergen, vulkanen en prachtige meren

De hooglanden van Guatemala bestaan uit bergen die van oost naar west lopen en die meer dan de helft van het land bedekken. De grootste van deze bergketens is de Sierra Madre die zowel actieve als inactieve vulkanen bevat. In de hooglanden liggen twee meren: Amatitlán en Atitlán. Velen beschouwen het meer van Atitlán, dat wordt omringd door drie vulkanen, als een van de mooiste meren ter wereld.
Het Guatemalteekse grondgebied beslaat 108.889 km². Het landschap wordt gegroefd door talrijke rivieren en is bedekt door tropische regenwouden, bosrijke vlakten en vele meren. De lager gelegen oerwouden in het noorden van Petén leveren hout, rubber en petroleum.

Twee bergketens doorkruisen het land: de zuidelijke bergketen, de Sierra Madre, loopt van de Mexicaanse grens tot El Salvador, de noordelijke bergketen strekt zich uit van de Mexicaanse grens tot aan Honduras.
De zuidelijke bergketen wordt gekenmerkt door steile, kegelvormige vulkanen, waarvan de Tajumulco met 4.220 meter het hoogste punt van het land én van Midden-Amerika vormt. Alle 37 vulkanen van Guatemala (waarvan 4 actief: Pacaya, Santiaguito, Fuego en Tacaná) bevinden zich in deze bergketen en vormen een spectaculair landschap. De vulkanische grond in dit gebied is vruchtbaar en men verbouwt er onder meer koffie, maïs en avocado.

De magie en mysteries van de Maya’s

Het grootste deel van de archeologische opgravingen van de Maya-cultuur is in Guatemala gedaan. Deze plekken zijn omringd door een indrukwekkende flora en fauna en worden als de ware longen van de mensheid beschouwd. De magie en het mysterie van de Maya’s leven voort in eeuwenoude steden als Tikal, Yaxhá, Aguateca, Mirador, Quiriguá, en Q’uma’rkaj.
‘Tikal’ betekent ‘plaats van de stemmen’. Het is tegenwoordig de grootste, bekendste en meest bestudeerde Maya-stad. Tikal Nationaal Park, in 1979 door UNESCO uitgeroepen tot werelderfgoed, herbergt niet alleen de overblijfselen van een van de grootste en belangrijkste steden uit de Maya-cultuur, maar ook 550 km² aan regenwoud met een grote verscheidenheid aan flora en fauna.
Behalve de archeologische waarde die Tikal vertegenwoordigt, is het tot op de dag van vandaag een heilige plek voor de Maya’s. Er worden nog altijd wekelijks religieuze ceremonies gehouden.

Yaxhá

Yaxhá (‘turquoise water’) wordt door de Maya’s beschouwd als een belangrijke ceremoniële plek. Deze op twee na grootste Maya-opgraving in Guatemala is gelegen op een heuvel die over twee prachtige meren uitkijkt: de Laguna de Yaxhá en de Laguna Sacnab. Uit archeologisch onderzoek is gebleken dat Yaxhá tijdens de klassieke periode (300-950 AD) als satellietstad nauw verbonden was aan Tikal.
Yaxhá bestaat uit ruim 400 bouwwerken inclusief vijf acropolissen, twee astronomische observatieposten en drie velden voor balspelen. Er vinden ook nu nog opgravingen en restauraties plaats. Yaxhá ligt 75 kilometer ten noordoosten van Flores, op de weg naar Belize.

Uaxactún

Ook deze Maya-ruïnes zijn de moeite van het bezoeken zeker waard. Uaxactún ligt op zo’n 25 kilometer van Tikal. Uaxactún betekent ‘acht stenen’, wat staat voor de zeven planeten in het zonnestelsel plus de zon. Het is een van de oudste nederzettingen uit de Maya-beschaving en was destijds in gebruik als sterrenwacht om de seizoenen en later ook de beroemde Maya-kalender te kunnen bepalen. In het gedeeltelijk gerestaureerde tempelcomplex kom je niet alleen bouwwerken, maar ook de nodige dieren tegen, waaronder brulapen, slingerapen en krokodillen.

De Pacific en de Caribische kust

Guatemala heeft nog meer te bieden: het is namelijk gelegen aan zowel de Caribische Zee als de Stille Oceaan (Pacific). Dat maakt het een belangrijke bestemming voor cruiseschepen vanaf de Pacific en de Atlantische kust. De kustgebieden aan de Pacific behoren tot de beste plekken ter wereld voor het vissen op zeilvis (Istiophorus). Doordat er meer dan 720 soorten vogels huizen, is Guatemala bovendien een aantrekkelijke bestemming voor vogelspotters.

Caribisch Livingston & Rio Dulce

Het gedeelte van Guatemala dat aan de Caribische Zee grenst is niet groot, maar bijzonder de moeite waard. Livingston is het bekendste plaatsje aan de Caribische kust, en is alleen per boot over de Rio Dulce te bereiken. Livingston lijkt in niets op hetgeen je je bij Guatemala voorstelt, want door de afgelegen ligging heeft het plaatsje haar geheel eigen manier van leven uitstekend kunnen behouden. De bewoners zijn afstammelingen van Afrikaanse slaven en spreken Engels. De donkere (Garifuna) bevolking houdt er een Caribische levensstijl op na; Bob Marley is overal aanwezig.
Livingston is weliswaar een prima plek om te overnachten, het is meestal niet het eigenlijke doel van je reis daarheen. Dat is namelijk de boottocht die naar Livingston voert, door de diepe canyon van de Rio Dulce, een rivier met aan weerszijden hoge krijtrotsen en daarboven ondoordringbare jungle. Veel reizigers vinden het, op Tikal na, de mooiste tocht van Guatemala. Omdat het op de route ligt van Antigua naar Flores hoef je er zelfs niet voor om te reizen als je ook Tikal wilt bezoeken.

Guatemala actief

Behalve dat er in Guatemala erg veel te zien is, is er ook het nodige te doen. Wil je cultuur en natuur graag combineren met actieve bezigheden dan kom je in Guatemala niets te kort!

Canopy (zip line)

Lijkt het je wel wat om aan een stalen kabel door de jungle te zoeven? Dan is canopy wel wat voor jou. Je glijdt, uiteraard gezekerd, aan de kabel van platform naar platform en daarbij zie je de jungle op een wel heel bijzondere manier: in vogelvlucht.

Sky way (suspension bridges)

Een andere leuke en actieve manier om het regenwoud te ontdekken is de sky way, een gemarkeerde wandeltocht door de jungle die je over een aantal hangende bruggen leidt. Het kan best een beetje wiebelen, zo’n kettingbrug, maar de wandeling door en boven langs de ruige, groene vegetatie is er eentje om nooit te vergeten. En kun je niet kiezen tussen canopy en de sky way? Natuurpark Ixpanpajul biedt beide mogelijkheden!

Vogelspotten

Guatemala staat erom bekend een prima bestemming te zijn om vogels te spotten. Onder meer op de koffieplantages (finca’s) in de hooglanden in het zuiden worden birdwatching-activiteiten georganiseerd. Maar onder meer ook Tikal, Yaxhá, Ceibal en Tecpán herbergen een grote verscheidenheid aan vogels. En zeg je ‘Guatemala’ dan zeg je ‘quetzal’. Deze prachtige groen-rode vogel met een staart die tot wel 100 cm lang kan worden is het nationale symbool van Guatemala.

BEVOLKING & GODSDIENST

Guatemala heeft 14,7 miljoen inwoners (2012). Daarvan bestaat 60% uit mestizos (gemengd inheems-Spaans) en blanken (Spaans).

De grootste Maya-volkeren zijn de K’iche (9,1%), Kaqchikel (8,4%), Mam (7,9%) en Q’eqchi (6,3%). Samen met andere Maya-volkeren en een zeer klein deel inheemse niet-Maya’s (0,2%) vormen zij de resterende 40% van de bevolking.

Het rooms-katholicisme is de dominante religie in Guatemala, maar het is zeer zeker niet de enige religie. Het katholicisme in de Maya-gebieden is nooit bijzonder orthodox geweest. De Spaanse missionarissen die het geloof in de 16e eeuw naar Guatemala brachten, waren zo verstandig om aspecten van de bestaande animistische, sjamanistische Maya-religie toe te staan naast de christelijke riten.

Neem contact met ons op

Stuur ons een e-mail en u ontvangt binnen 24 uur een antwoord op uw vraag.

Not readable? Change text. captcha txt

Start typing and press Enter to search